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Debate sobre este módulo

El desarrollo de cursos a distancia en la World Wide Web mediante plataformas virtuales: «WebCT» en el mundo universitario norteamericano

Esperanza Román-Mendoza. George Mason University

El reto de la enseñanza a distancia

Los orígenes de la historia moderna de la educación a distancia se remontan a 1840, año en el que Sir Issac Pitman comenzó a utilizar el correo para impartir cursos de estenografía por correspondencia en Gran Bretaña (Levenburg, párr. 11). Desde entonces, el panorama de la enseñanza a distancia se ha transformado progresivamente gracias, en parte, a la creación de instituciones dedicadas de forma exclusiva a este tipo particular de enseñanza. Según afirma Matthews (p. 56), la fundación de la Open University británica en 1971 marca el inicio de una segunda fase en el desarrollo de la educación a distancia, en la cual se utilizan diversos medios tanto para la comunicación con los estudiantes como para la recepción y envío de los materiales educativos. En los últimos treinta años, a los medios tradicionales como el correo, la radio o la televisión se han ido sumando otros, como el fax, las retransmisiones por vía satélite, los vídeos y las comunicaciones por internet.

En los Estados Unidos, la mayor parte de las más de cuatro mil instituciones de enseñanza superior acreditadas por el Departamento de Estado ofrecen algún tipo de cursos a distancia (NCES 1999). El desarrollo de la educación a distancia ha sido vertiginoso en los últimos años: en los años ochenta había unos 300.000 estudiantes matriculados, a mediados de la década de los noventa más de 700.000, y según las previsiones de International Data Corporation, en el año 2002 la cifra superará los 2,23 millones. La variedad de cursos, formatos, disciplinas e instituciones involucradas en la enseñanza a distancia se constata rápidamente consultando las bases de datos online de la University of Texas o de la Globewide Network Academy.

La expansión de la educación a distancia es fácil de justificar: las autoridades académicas ven en esta forma de enseñanza la manera ideal de solucionar de forma efectiva las consecuencias que la falta de recursos para construir edificios y contratar profesorado pueden tener a la hora de responder al reto de una población que necesita acceder a la universidad para aumentar sus posibilidades de éxito en un ámbito laboral en continuo cambio.

Plataformas virtuales para el desarrollo de cursos online

La historia del desarrollo de materiales didácticos para la Web ha discurrido de forma paralela a la evolución de este medio. A principios de los años noventa, la forma usual de crear materiales para la Web consistía en la realización de páginas con la ayuda de editores de HTML, ampliando las escasas posibilidades de interacción mediante la integración del correo electrónico, los foros de discusión y, posteriormente, actividades online desarrolladas con Java o Javascript.

La rápida expansión de internet ocurrida en todos los niveles de la sociedad también se ha reflejado en el ámbito educativo puesto que la explotación didáctica de la Web permite ampliar la oferta educativa, la calidad de la enseñanza y el acceso a la educación. Sin embargo, el desarrollo de materiales didácticos para la Web no puede ser exclusiva responsabilidad de esfuerzos individuales: para responder a las demandas de un mercado educativo en expansión es necesario abaratar los costes de producción de cursos, reducir el tiempo requerido para su desarrollo, facilitar su gestión y simplificar su actualización.

Para hacer frente a esta necesidad, han comenzado a aparecer en el mercado desde mediados de los años noventa plataformas integradas para la creación de cursos completos para la Web. Aunque las plataformas agrupadas bajo esta categorización son muy diversas, todas ellas permiten la creación y la gestión de cursos completos para la Web sin que sean necesarios conocimientos profundos de programación o de diseño gráfico. Las diferencias principales que existen entre ellas radican en el precio de las licencias de uso, en el abanico de recursos que ofrecen tanto al diseñador / gestor de los cursos como a los estudiantes y en los requerimientos tecnológicos para su instalación y mantenimiento.

Según advierte Fredrickson, la evolución de plataformas para el desarrollo de cursos en la Web ha tenido un «efecto de bola de nieve» (p. 67), según el cual la proliferación de cursos online ha provocado la rápida aparición de plataformas, lo que a su vez está causando la elaboración de más cursos. El gran número de plataformas existentes confirma esta teoría, aunque hay que hacer notar que en los últimos meses se están llevando a cabo alianzas, como la producida entre Blackboard CourseInfo y Web Course in a Box, que parecen indicar el comienzo de una autorregulación del medio. Aquí se incluyen algunas de las plataformas de mayor implantación en los EE. UU.

Las plataformas virtuales ofrecen una variedad de recursos que se pueden categorizar de la siguiente forma:

  • herramientas para facilitar el aprendizaje, la comunicación y la colaboración
  • herramientas de gestión del curso
  • herramientas para el diseño del interfaz de usuario

La explicación pormenorizada de todos los recursos agrupados bajo las categorías anteriores sobrepasa el objetivo de este artículo, por lo cual remitimos al lector a la página de la University of Manitoba en la que se recoge una completa selección de documentos relativos a las diversas plataformas existentes en el mercado y a varios estudios comparativos realizados hasta la fecha.

WebCT

WebCT es una de las plataformas virtuales con mayor implantación en el mundo universitario de los Estados Unidos. Sus creadores, Murray Goldberg y Sasan Salari, comenzaron el desarrollo de WebCT gracias a una beca de la University of British Columbia en 1995. La primera versión del producto apareció en el mercado en 1997. En 1999, Universal Learning Technology y WebCT se unieron para impulsar el desarrollo y la comercialización del producto. En la actualidad, la versión 3.0 ha sido implementada de forma experimental en diversas instituciones y, según indican sus desarrolladores, la versión 4.0 estará a la disposición del público en la primavera del año 2001 (Goldberg, White y Salari, párr. 56).

Los datos relativos a la expansión de WebCT también son muy positivos. En los últimos cinco meses el número de instituciones que utilizan WebCT ha aumentado un 35% (de 1000 a 1350) y según los datos publicados por la compañía, en mayo del año 2000 más de seis millones de estudiantes repartidos por cincuenta y cinco países están utilizando WebCT.

WebCT es una plataforma muy asequible, cuyo sistema modular de licencias hace posible que las instituciones académicas inviertan de acuerdo con sus necesidades educativas particulares. Además, WebCT permite la creación de cursos online de forma experimental sin tener que adquirir la licencia hasta que el curso sea utilizado por los estudiantes. Por último, WebCT pone a disposición de sus clientes un rápido servicio de asistencia técnica y diferentes foros de discusión sobre WebCT muy activos.

Aunque las primeras versiones comerciales de WebCT eran menos flexibles que otras aplicaciones en cuanto a la administración general del sistema (Firdyiwek, 34), todos los estudios comparativos consultados (Firdyiwek; Frederickson; Gray; University of Manitoba) coinciden en señalar que WebCT es una de las herramientas más potentes del mercado, sobre todo por la cantidad de recursos que proporciona a profesores y estudiantes.

WebCT ofrece al profesor herramientas para la monitorización de los estudiantes y para la creación de exámenes cronometrados y evaluados automáticamente, facilidades para el control del acceso al curso y asignación de claves, mecanismos para la creación de copias de seguridad del curso, para la transferencia de ficheros y para la conversión de ficheros de texto a tests.

WebCT pone a disposición del estudiante una gran variedad de herramientas de aprendizaje, comunicación y colaboración: bulletin boards, correo electrónico, chat rooms, una pizarra electrónica, pruebas de autoevaluación, bases de datos de imágenes, un glosario indexable, áreas de presentación, búsquedas e indexación automática, un sistema de anotación de páginas, calificaciones accesibles online y un calendario cuyas entradas pueden ser editadas tanto por el profesor como por los alumnos.

WebCT en George Mason University

Los primeros cursos desarrollados en George Mason University con WebCT fueron impartidos durante el semestre de primavera de 1999. En dicho semestre se ofrecieron treinta y ocho cursos en diversas carreras, como psicología, periodismo, biología, informática y filología. Un año más tarde, el número había aumentado a ochenta y ocho.

Por el momento, la mayor parte de los materiales creados con WebCT por el profesorado de George Mason University no han sido empleados en cursos impartidos totalmente a distancia, sino que se trata de materiales y ejercicios complementarios integrados dentro del plan de estudios de los cursos tradicionales. Esta estrategia responde a la necesidad de explorar las posibilidades educativas de los diversos componentes de la plataforma en un entorno menos arriesgado que el de la enseñanza a distancia. Precisamente esta ha sido la forma en la que la autora de este artículo ha empleado WebCT en los cuatro cursos de español (conversación intermedia y avanzada, cultura de España y lingüística para estudiantes graduados) que ha desarrollado hasta la fecha. (Véase la figura 2: página del curso Civilización y cultura españolas.)

En cada uno de esos cursos se han ido integrando progresivamente los diversos recursos de WebCT con el fin de proceder a su evaluación mediante la realización de estudios etnográficos, apoyados en encuestas y entrevistas con los alumnos de los cursos, y de estudios cuantitativos basados en los datos recopilados sobre la utilización de los materiales online y la participación en los foros de discusión y chat rooms. El análisis de los datos recogidos muestra que los estudiantes aceptan con entusiasmo la integración de WebCT en el currículo tradicional y que el nivel de aprovechamiento de los recursos de WebCT depende de su relevancia dentro de los objetivos generales del curso y de su relación con las expectativas académicas de los participantes.

Conclusiones

La enseñanza a distancia está experimentando una gran expansión en todo el mundo. Para responder con rapidez a las necesidades de este campo, han comenzado a aparecer en el mercado una serie de plataformas que facilitan y agilizan la creación y el mantenimiento de cursos online. WebCT se está convirtiendo en una de las plataformas con mayor proyección en el marco académico, según demuestran los datos referentes al número de instituciones que la utilizan y el continuo desarrollo de nuevas versiones. Dado que WebCT ofrece una gama muy amplia de recursos para el profesor y para los estudiantes, resulta recomendable experimentar con las distintas herramientas en un curso tradicional antes de proceder a su implantación en el entorno a distancia. Los estudios llevados a cabo hasta la fecha en George Mason University indican que los estudiantes aprenden rápidamente a utilizar los recursos de WebCT, que valoran positivamente la realización de actividades online y que aprovechan mejor aquellos materiales que están relacionados directamente con los objetivos del curso y con sus expectativas académicas.

Bibliografía

  1. Firdyiwek, Y.: «Web-based Courseware Tools: Where Is the Pedagogy?» Educational Technology. 39.1 (1999): 29-34.
  2. Fredrickson, S.: «Untagling a Tangled Web: An Overview of Web-based Instruction Programs». T.H.E. Journal. 26.11 (1999): 67-77.
  3. Goldberg, M., White, L. y Salari, S.: WebCT Product Development Roadmap for 2000-2001. 1999. Consulta del 2 de mayo 2000 en  http://about.webct.com/library/v3_white.html.
  4. Globewide Network Academy. Consulta del 2 de mayo de 2000 en http://www.gnacademy.org/.
  5. Gray, S.: «Web-based Instructional Tools», Syllabus 12 (1998): 18-22, 57.
  6. Levenburg, N.: «A Brief History of Curriculum Reform in the United States» 2 Mayo 2000 http://dldynamics.com/publications/history.htm.
  7. Matthews, D.: «The Origins of Distance Education and its Use in the United States» T.H.E. Journal. 27.2 (1999): 54-66.
  8. National Center for Education Statistics: Digest of Education Statistics, 1999. Consulta del 2 de mayo de 2000 en http://nces.ed.gov/pubs2000/digest99/.
  9. Rochester, J., Boggs, R. y Lau, S. «Online Distance Learning in Higher Education 1998-2002» International Data Corporation. Enero 1999. Consulta del 2 de mayo de 2000 en
    http://www.itresearch.com/alfatst4.nsf/unitabsx/W17827?openDocument&q=%22online+distance+learning%22+++++
  10. Universty of Manitoba: Tools for Developing Interactive Academic Web Courses. Consulta del 25 de marzo de 2000 en http://www.umanitoba.ca/ip/tools/courseware/index.html.
  11. University of Texas: World Lecture Hall. Consulta del 2 de mayo de 2000 en http://www.utexas.edu/world/lecture/.
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